• New Horizons

    Gisteren, op 14 juli 2015, vloog om 13.50 uur Nederlandse tijd de NASA sonde New Horizons rakelings langs de planeet Pluto. Dat blijft toch fascinerend dat een door mensen vervaardigd apparaat, dat weliswaar een kleine miljard dollar heeft gekost, heel even het universum iets kleiner maakt.

    pluto-best-visible-light-photo-earthPluto staat zo’n 7,5 miljard kilometer van de aarde en was op foto’s niet veel meer dan een betekenisloos vlekje. Om die planeet te bereiken is het apparaat bijna 9 jaar onderweg geweest. Met een duizelingwekkende snelheid van 50.000 km/h heeft het die afstand grotendeels in een ‘winterslaap’ afgelegd. Een jaar na de lancering werd Jupiter aangedaan om daarna koers te zetten op Pluto en de Kuipergordel. Een reeks komeetachtige objecten van ijs en/of steen die zo’n beetje het einde van ons zonnestelsel markeren. New Horizons zal dan ergens in 2019 ons zonnestelsel verlaten. Iets dat zijn voorgangers Voyager 1 en 2 jaren geleden al gedaan hebben. Voyager 1 bevindt zich momenteel op zo’n 20 miljard km van de aarde. Voyager 2 is iets dichterbij met 16 miljard km. Voyager 2 doet het nog. Niet alle apparaten functioneren nog want veel energie zit er niet meer in, maar low energy sensoren blijven het misschien nog wel 30 jaar doen. Voyager 1 en 2 zijn in augustus/september 1977 gelanceerd in Florida. Eerst Voyager 2 en toen Voyager 1.

    P_LORRI_FULLFRAME_COLORDit is natuurlijk de vorm van ruimtevaart waar iedere jongen of meisje met een sciencefiction-hart dol op is. Het ontdekken van de die nieuwe werelden. Zo’n sonde is maar een raar ding. Een bleepjesmachine die in alle eenzaamheid met enorme snelheden door het universum suist en ons een kijkje biedt in die donkere achterkamer van ons zonnestelsel. Als er dan ineens een foto beschikbaar komt die je haarscherp laat zien hoe collega planeet Pluto er uit ziet ben je toch verrast. Het is eigen gewoon een planeetfoto met wolken en vlekken die iedere slechte sciencefiction film al duizenden keren heeft getoond, maar als het ‘echt’ is kun je je ogen er niet vanaf houden. De scherpste foto’s moeten nog komen. Die houdt de NASA nog heel even achter maar die zullen in de loop van morgen vast beschikbaar komen. Het duurt naar schatting dik anderhalf jaar voordat alle data die nu verzameld is doorgestraald is naar de aarde. De transmissiesnelheid bedraagt nog maar 3000 bits per seconde vanwege de grote afstand. En met een harde schijf van 8Gb gaat dat dan effe duren. Maar ik kijk er halsreikend naar uit.

    15-152Hier is dan de eerste closeup van het oppervlak van Pluto.